Cosmos-1, a pura luz

vanguardia de durango en la ciencia
 

Representarción artística del velero solar Cosmos-1 Michael Carroll, Sociedad Planetaria

Para sus creadores, es un momento histórico. La nave Cosmos-1, la primera impulsada puramente por la luz del Sol, será lanzada este martes desde un submarino ruso.

La sonda utiliza un sistema de ocho "velas solares" de 15 metros, movidas por el constante rebote de fotones o partículas de luz.

La misión, financiada por el sector privado, es una aventura internacional. Fue concebida por la Sociedad Planetaria y los Estudios de TV Cosmos, en Estados Unidos. La nave fue construida por expertos rusos y miles de personas en el mundo también donaron dinero para el proyecto.

De tener éxito, Cosmos-1 podría inaugurar una nueva era en la exploración del espacio, eliminando las enormes cargas de combustible que requieren los cohetes actuales.

BBC Mundo habló con Emily Lakdawalla, coordinadora de procesamiento de imágenes de la misión y miembro de la Sociedad Planetaria.

¿Por qué es tan significativa esta misión?

En el presente, la navegación solar es la única tecnología que algún día nos permitirá visitar otras estrellas
Emily Ladkdawalla, misión Cosmos-1

Estamos poniendo a prueba el principio de la navegación solar, es decir, la técnica para impulsar una nave puramente con el poder de los fotones del Sol.

En otras palabras, como el velero es impulsado por la luz del Sol, no necesita llevar consigo una pesada carga de combustible. Nunca se quedará sin combustible, un problema que tienen hoy las naves espaciales.

En el presente, la navegación solar es la única tecnología que algún día nos permitirá visitar otras estrellas.

¿Cómo funciona la navegación solar? ¿Cómo se mueve el velero?

Cosmos-1 tiene ocho velas de forma triangular, hechas de un material que se llama mylar, con el que tal vez estén familiarizados si han visto esos globos de color plateado. También están hechos de mylar, que es un plástico recubierto de aluminio.

El mylar que utilizamos nosotros es extremadamente fino. Al desplegarse las velas, los fotones, es decir las partículas que llevan la energía del Sol, chocan contra ellas y rebotan.

Aunque los fotones son extremadamente pequeños, cuando hay suficientes fotones golpeando una vela de suficiente tamaño ésta se acelera.

¿Cuál es el ancho de las velas?

Son muy finas, tienen un ancho de 5 micrómetros, o sea, cinco millonésimas de un metro. O cinco milésimas de milímetro. Son muy, muy finas.

¿Cómo llegará el velero a su órbita?

El lanzamiento también es una parte apasionante de toda esta historia. El velero es lanzado en la cabeza de un cohete intercontinental Volna, desde un submarino nuclear ruso en el mar de Barents.

La gente en la Tierra podrá ver claramente un punto brillante en el cielo cuando el velero pase sobre sus cabezas

Este cohete fue originalmente desarrollado como un misil balístico, con el fin militar de transportar ojivas nucleares.

Los rusos estaban buscando usos pacíficos para estos cohetes y nosotros creemos que eso es fantástico.

El velero es lanzado hasta una órbita alrededor de los polos, es decir, viajará cerca del polo norte, luego en torno a la Tierra hasta el polo sur, y de ahí otra vez al polo norte. Esto en una órbita circular que va alrededor de la Tierra cada 100 minutos.

¿Cuánto durará la misión?

Esperamos que la misión dure cerca de un mes.

Lo que limitará la vida del velero es que el material de las velas, el mylar, se empieza a degradar o desintegrar por los rayos ultravioletas del Sol.

En el futuro, las velas solares deberán usar otro material diferente que resista la radiación ultravioleta.

¿Podremos ver a Cosmos-1 desde la Tierra?

Una vez que se desplieguen las velas, Cosmos-1 será visible cuando refleje la luz del Sol al amanecer y en la puesta del Sol.

La gente en la Tierra podrá ver claramente un punto brillante en el cielo cuando el velero pase sobre sus cabezas.

¿Qué esperan aprender de esta misión?

Carl Sagan
Nos vemos como parte del legado de Carl Sagan y tratamos de implementar su visión de un futuro pacífico y de cooperación internacional en la exploración de nuestro sistema solar y en la búsqueda de vida extraterrestre

Nunca antes se han desplegado velas de gran tamaño con este sistema. Una vez que alcance su órbita a unos 800 kms de altura y comencemos a estudiar el desempeño de la tecnología de navegación solar, esperamos que la luz impulse la vela a una altitud aún mayor.

El velero tiene instrumentos a bordo que miden pequeñísimas variaciones en velocidad, y los datos serán transmitidos a cinco estaciones de investigación en distintas partes del mundo.

El velero también tiene dos cámaras para acompañar el proceso, esperamos ver fotos hermosísimas de las velas desplegadas, iluminadas, reflejando la superficie terrestre.

Toda la información estará en nuestro sitio, http://www.planetary.org

¿Quién está detrás de este proyecto?

Muchas partes diferentes. Originalmente, el proyecto es la visión de la Sociedad Planteria de Estados Unidos, una organización a la que puede unirse cualquier persona en el mundo que tenga un interés en la exploración espacial.

Creemos que la exploración espacial es una herramienta poderosa para unir a los seres humanos

El proyecto está financiado en gran parte por los Estudios Cosmos, que realiza videos educativos. También recibimos donaciones de Peter Lewis, y de miembros de la Sociedad Planetaria alrededor del mundo, miles de personas han donado dinero.

El velero fue construido por el Centro Espacial Lavochkin de Moscú y por el Instituto de Investigaciones Espaciales de Rusia.

También recibimos el apoyo de agencias espaciales de otros países para monitorear el progreso del velero.

¿En qué medida continúa este proyecto la visión de Carl Sagan, el astrónomo que conocieron millones de personas en el mundo por su serie "Cosmos"?

La sociedad planetaria fue fundada por tres personas, una de ellas era Carl Sagan. Nos vemos como parte del legado de Carl Sagan, y tratamos de implementar su visión de un futuro pacífico y de cooperación internacional en la exploración de nuestro sistema solar y en la búsqueda de vida extraterrestre.

Los Estudios Cosmos son dirigidos por Ann Druyan, la viuda de Carl Sagan.

¿Cuál es el paso siguiente en navegación solar?

Representación artística del lanzamiento de Cosmos-1 desde un submarino Michael Carroll, Sociedad Planetaria

Cosmos-1 viajará en un misil modificado, desde un submarino ruso.

Creemos que la próxima etapa estará a cargo de agencias espaciales, NASA tiene un programa de investigación sobre navegación solar.

Y esperamos que Cosmos-1 haya servido para impulsar a las agencias a acelerar el desarrollo de estas tecnologías, porque prometen mucho.

Por ejemplo, es muy difícil para un cohete tradicional seguir de cerca un asteroide, para un velero solar sería factible.

También ayudaría a perfeccionar el funcionamiento de satélites de comunicaciones, permitiendo nuevas órbitas.

¿Cuán importante es que el público acompañe de cerca este proceso?

La Sociedad Planetaria cree que es importante que el público, no sólo en EE.UU. o Europa, sino en el resto del mundo, tenga una visión sobre exploración espacial.

Y que esta visión los incluya a ellos, o tal vez a sus hijos, participando directamente, y algún día ojalá, aprendiendo sobre vida extraterrestre.

Creemos que la exploración espacial es una herramienta poderosa para unir a los seres humanos.

¿De modo que nuestros lectores, por ejemplo, en América Latina, pueden ser miembros de la Sociedad Planetaria?

Así es. Tenemos muchos proyectos, y también competencias, por ejemplo, hicimos una para seleccionar niños de distintas partes del mundo, entre ellos de Brasil y España, que participaron de experimentos sobre la exploración de Marte.

Fue una gran experiencia. Cuando uno le pregunta a los niños como pueden participar en la exploración espacial, en general dicen, "sólo siendo astronauta".

Pero experiencias de este tipo les muestran que la exploración espacial es el resultado del esfuerzo de miles de ingenieros, científicos y técnicos.

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